sábado, 25 de octubre de 2008

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Definición
El hipotálamo es una glándula que forma parte del diencéfalo, y se sitúa por debajo del tálamo. Libera al menos nueve hormonas que actúan como inhibidoras o estimulantes en la secreción de otras hormonas en la hipófisis anterior, por lo que se puede decir que trabaja en conjunto con esta.
Suele considerarse el centro integrador del sistema nervioso vegetativo o autónomo, dentro del sistema nervioso central. También se encarga de realizar funciones de integración somato-vegetativa.
Localización
“El hipotálamo esta localizado en la base del cerebro, por encima de la glándula hipófisis y debajo de los dos hemisferios cerebrales, es decir, las "dos mitades del tejido cerebral", donde linda con la parte inferior del tálamo, una estructura nerviosa que comunica la médula espinal y los hemisferios cerebrales.”
Funciones
“Al hipotálamo llegan en ultimo término los estímulos de la sensibilidad visceral que informan acerca del estado funcional del sistema vegetativo; en el se integran estos datos y se originan en las respuestas que discurren por la vías eferentes viscerales para adecuar el funcionamiento de las vísceras a las situaciones del momento.” Destacamos las funciones gastrointestinales, el control de la temperatura y los ciclos de sueño/vigilia, los que estudiaremos un poco más a fondo.

Funciones gastrointestinales

“El hipotálamo regula el hambre, el apetito y la saciedad por medio de
hormonas y péptidos como la colecistoquinina, el nivel de glucosa y ácidos grasos en sangre, y el neuropéptido Y entre otros. El centro del hambre está localizado en el hipotálamo lateral y el de la saciedad en la porción ventromedial.”

Control de la temperatura

“El hipotálamo anterior o rostral (
parasimpático) disipa (difunde) el calor y el hipotálamo posterior o caudal (simpático) se encarga de mantener la temperatura corporal constante aumentando o disminuyendo la frecuencia respiratoria y la sudoración, por ejemplo.”

El hipotálamo y el sueño

“El hipotálamo funciona en la porción anterior y posterior para regular el ciclo del
sueño y de la vigilia (ritmo circadiano).” El ritmo circadiano está determinado por el núcleo supraquiasmático, presente en el hipotálamo y se encarga de regular ciertos comportamientos según los estímulos externos o internos.

El ser humano, como muchas otras especies han desarrollado relojes biológicos que les permiten tener ciclos de comportamiento fisiológicos durante periodos de tiempo que se acercan a los de un día completo, de ahí que estos ciclos tomen el nombre de circadianos. Por ejemplo las ostras de mar, permanecen durante un período de 12,4 horas con su concha abierta de acuerdo con la marea. De esta manera es como ellas pueden alimentarse, y luego se cierran cuando la marea baja, es decir que se encuentran en aguas poco profundas para evitar ser devoradas o secarse. Hay que tener en cuenta que estos comportamientos son independientes de señales externas.

Además de lo anterior, no debe desconocerse que existen repuestas a las señales de tipo externas también. Un ejemplo bien sugestivo sería someter a una ostra a periodos de lluvias copiosas con lo que el animal se abriría, exponiéndose al riesgo de que los pájaros puedan devorarla.

Esto quiere decir que tanto las señales externas como internas intervienen en la conducta del animal, pero nos enfocaremos en una señal interna para explicar los ciclos de sueño/vigilia en humanos.

“Si se aísla un ser humano completamente, por ejemplo, colocándolo en un búnker con luz artificial y sin relojes que puedan orientarlo sobre el ciclo de luz/oscuridad naturales, el sujeto al principio se acostumbra a un ritmo de aproximadamente 25 horas, pero luego su actividad se adapta a un ritmo de 30-36 horas, permaneciendo despierto unas 20 horas seguidas para luego dormir unas 12.”

“Otros ciclos son más cortos, como el de la temperatura corporal, lo que nos indica que son relojes distintos. Pero el marcapasos primario para los mamíferos es sin duda el ciclo de luz/oscuridad controlado por el núcleo supraquiasmático del hipotálamo. Se trata de un pequeño núcleo de no más de 0,3 mm3 que, de ser extirpado, produce un trastorno en la ritmicidad circadiana del sueño y la vigilia.”
La manera como las neuronas reciben toda esta información, para decidir que nuerotransmisores o que hormonas se deben segregar, está mediada por las fibras que recibe el núcleo supraquiasmático provenientes de la retina del ojo, esto se hace a través del tracto retino-hipotálamico, que no es mas que una vía que comunica la retina con el hipotálamo. A través de este tracto, la luz afecta la actividad de las neuronas.